Bar La Copa, Antigua, Guatemala.

Based on Cristian's testimony, he learned to play the guitar in just three short months.  With his new craft he can now contribute to his domestic economy.  ..Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27, La Antigua, Guatemala. ..Según declara Cristian, en tan sólo tres meses ha aprendido a tocar la guitarra.  Con el dominio de este oficio puede ahora contribuir a la economía doméstica. (Martin Herrera Soler)

Photo: The guitarist.  Based on Cristian’s testimony, he learned to play the guitar in just three short months. With his new craft he can now contribute to his domestic economy.  Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27, La Antigua, Guatemala.  Foto: El guitarrista.  Según declara Cristian, en tan sólo tres meses ha aprendido a tocar la guitarra. Con el dominio de este oficio puede ahora contribuir a la economía doméstica.  Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27, La Antigua, Guatemala.  

[Versión en Español más abajo] 

Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27.

[All images shot with a Leica M9 and a 35mm Lux.  Full gallery at the end of the post.]

During my last visit to Antigua, Guatemala, this past January, due to those random facts of life I came across this bar.  Wandering aimlessly, simply moved by the inertia of the next step, my attention was suddenly captured.  Somewhat detuned and even rudimentary, the music I heard reminded me of a serenade.  Such was the case, in charge of an unusual group with an adult in accordion and a kid of scarce age, Cristian, in charge of the guitar.  Based on his testimony, it was only three months since he first grabbed the instrument.  If that was indeed true, his progress was remarkable (without a doubt better than mine after a year of classes, of which I gave up only to pickup photography).

The small premise has only four tables and a rudimentary poorly treated wooden bar.  The yellow and green walls speak of a foreign joy that has little to do with the scene that surrounds me.  Just past noon, there are few patrons.  Except Ángel and Eladio who are still fully conscious, the rest seem to be in a state of mind that would not surprise if they can barely remember the following morning.

The duo it’s serenading a couple that it’s celebrating the longevity of their marriage and the fruit of their love.  As he shares with me, babbling as the stumbles around, he’s been married for over 20 years and has over twelve kids to proof for it.  They are, he reports to me, “celebrating and keeping alive the flame of love”.  Only then do I realize that this happy couple is accompanied as well by their smallest son and an elder woman who I assume it’s the mother of one of them.

The musical duo made of a bandoneon and a guitar in charge of the still a kid Cristian, just finished serenading a couple in the local bar.  ..Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27, La Antigua, Guatemala. ..El duo musical compuesto por un bandoneón y una guitarra a cargo del niño Cristian, acaba de terminar de serenar a una pareja en el bar. (Martin Herrera Soler)

Photo: Bar La Copa (The Glass).  The musical duo made of a bandoneon and a guitar in charge of the still a kid Cristian, just finished serenading a couple in the local bar.  Foto: Bar La Copa.  El duo musical compuesto por un bandoneón y una guitarra a cargo del niño Cristian, acaba de terminar de serenar a una pareja en el bar.   

I don’t think about anything but creating images.  The opportunity is unique and I can only assume that this must be a gift from God.  I enter the bar with my discrete Leica in hand, pretending to be serene and almost reluctant to the whole situation.  Nonetheless, inside I can barely contain the anxiety to capture every second of that which my engaged eyes cannot stop registering.  Only at the end of the day as I get back to the hotel, with the benefit of distance and time, I think about that kid with his parents and about Cristian, two minors surrounded by drunks.  And I can see with overwhelming clarity how behavioral patterns propagate from generation to generation in a society plagued by domestic violence and other social issues.

The couple anxiously demands money for the images I’ve made, which confronts and contradicts my photographic philosophy.  Although I understand that that which might be little to me, it’s a lot for them, I need to find another way to help and give back that makes me fell more at pace.  This trip I do it through the volunteer work with a local NGO.  Only the recent successes of the Uruguayan soccer team and the omnipresence of Forlán settle the differences and allow me to continue photographing.

For such a small place the Bar La Copa it’s full of activity.  The parting of the extended couple is soon enough replaced by the stubborn and somewhat boastful arrival of a new couple.  With only the first steps into this honorable place, it can be easily deduced that is it not the first bar Charly has visited today.  The exuberant excess of happiness punctuated by brief interludes of contained rage betray him.  Or is it frustration?  For sure it’s not happiness.  His fragilely contained manifestations of aggression preoccupy me at first, soon after giving way to a bitter taste, inherent to the unavoidable sensation of sadness produced when I see someone suffer.  Elvia, with determination and the skills of a professional, gently manages the fine balance of keeping Charly sufficiently close and far at the same time. Seduced by grotesque and exuberant public displays of affection, from time to time he gets distracted only by his infinite desire to pose next to his companion.   Every now and then he lowers the guard, and only then it’s possible to photograph him in a more natural and genuine way.

Charly interrupts his passionate and at times grotesque public displays of affection to proudly pose to the cameras.  ..Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27, La Antigua, Guatemala. ..Charly, interrumpe sus apasionados y de a ratos grotescos despliegues de afecto para orgulloso posar para las cámaras. (Martin Herrera Soler)

Photo: Charly & Elvia. Charly interrupts his passionate and at times grotesque public displays of affection only to proudly pose to the cameras.  Foto: Charly y Elvia.  Charly, interrumpe sus apasionados y de a ratos grotescos despliegues de afecto para orgulloso sólo posar para las cámaras.  

I like writing this stories.  Paradoxically the written word is an integral part of my visual creation.  As I review my notes from the field, process the images and connect the dots I learn, about my self and the cultures I am privileged enough to get to know.  Generally I let considerable time go by before I undergo this process, since it’s through distance that I gain the perspective to untangle the learnings in a more profound and subtle way.  Many of the things I learned about the Guatemalan society have been through the work with WINGS, some of which I can see lightly reflected in the images I created during my visit.

[English version above] 
Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27.
[Todas las imágenes creadas con una Leica M9 y un 35mm Lux.  Galería completa al final del post.]

Durante mi última visita a la Antigua, Guatemala, el pasado Enero, por esos azares de la vida me encontré con este bar.  Deambulando sin rumbo cierto, movido solamente por la inercia del próximo paso, de pronto mi atención se vio capturada.   Algo desafinada, tal vez incluso rudimentaria, la música que escuchaba parecía una serenata.  Efectivamente, a cargo de un inusual grupo con un adulto en el bandoneón, y un niño de escasa edad, Cristian, a cargo de la guitarra.  Según sus palabras hacía apenas tres meses que había por primera vez tomado dicho instrumento, y si esto era cierto, su progreso era notable (sin duda mayor que el mío en más de un año de clases, de las cuales después desistí para dedicarme a la fotografía).

El pequeño local cuenta con tan sólo cuatro mesas y una rudimentaria barra de madera mal tratada.  Las paredes amarillas y verdes hablan de una foránea alegría que poco tiene que ver con la escena que me rodea.  Apenas pasado el medio día, hay escasos patronos.  Salvo Ángel y Eladio que se encuentran aún en plena consciencia, el resto parece estar en un estado del cual no me sorprendería que poco recuerden la próxima mañana.

In an underworld where people go to let time go by, she works incessantly and counts the money she's made today.  ...Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27, La Antigua, Guatemala. ..En un sub-mundo donde la gente va a pasar el tiempo, ella trabaja incesantemente y cuenta los pesos que ha hecho en la mañana de hoy. (Martin Herrera Soler)

Photo: The worker. In an underworld where people go to let time go by, she works incessantly and counts the money she’s made today.  Foto: La Trabajadora. En un sub-mundo donde la gente va a pasar el tiempo, ella trabaja incesantemente y cuenta los pesos que ha hecho en la mañana de hoy. 

La dupla está serenando a una pareja que celebra la longevidad de su matrimonio y el fruto de su amor.  Según me comenta él, balbuceando entre tropezones, lleva más de 20 años casado y más de doce hijos para probarlo.  Están, según me reporta, “celebrando y manteniendo viva la llama del amor”.  Solamente entonces reconozco que a la feliz pareja, los acompaña además uno de sus hijos menores y una señora mayor quien asumo es la madre de alguno de los dos.

No pienso en nada más que en crear fotos.  La oportunidad es única y sólo puedo asumir que es un regalo de Dios.  Entro al bar, con mi discreta Leica en mano aparentando serenidad y casi desgano por la situación.  Sin embargo por dentro no puedo contener la ansiedad de capturar cada segundo de lo que mis empeñados ojos no pueden parar de percibir.  Sólo al llegar al hotel al fin del día, con el beneficio de la distancia y el tiempo, pienso en ese niño con sus padres y en Cristian, dos menores en un bar rodeados de borrachos.  Y puedo ver con una claridad apabullante como se propagan los patrones de generación en generación en una sociedad plagada de violencia doméstica entre otros males sociales.

Angel, one of the few patrons still in control of his consciousness, proudly shows me his notebook where he keeps track of his jobs and hours of work. ..Bar La Copa, 3a Calle Poniente #27, La Antigua, Guatemala. ..Angel, de los pocos patronos que aún mantiene su estado de consciencia, me muestra orgulloso el cuaderno donde lleva el registro de sus horas trabajadas. (Martin Herrera)

Photo: Angel 2.Angel, one of the few patrons still in control of his consciousness, proudly shows me his notebook where he keeps track of his jobs and hours of work.  Foto: Angel 2.  Angel, de los pocos patronos que aún mantiene su estado de consciencia, me muestra orgulloso el cuaderno donde lleva el registro de sus horas trabajadas.  

La pareja demanda ansiosa que le pague por las fotos que he tomado, lo cual confronta y contradice mi filosofía fotográfica.  Si bien entiendo que lo que puede ser muy poco para mi es mucho para ellos, necesito encontrar otra forma de ayudar y devolver con la cual me sienta más en paz.  En este viaje lo hago a través de trabajo voluntario con una ONG local.  Solamente los recientes éxitos de la sección uruguaya y la omnipresencia de Forlán laudan las diferencias y me permiten seguir fotografiando.

Para un espacio tan pequeño el Bar La Copa está lleno de actividad.  La partida de la pareja ampliada es reemplazada por el pronto arribo, obstinado y algo fanfarrón de una nueva pareja.  Con tan sólo sus primeros pasos en este honorable lugar, se puede deducir que este no es el primer bar que Charly visita en el día.  Lo delata un exuberante exceso de alegría punzado por breves interludios de ira contenida.  O será que se trata de frustración?  Seguro no es alegría.  Sus manifestaciones agresivas frágilmente contenidas me preocupan primero, dando rápidamente paso a un sabor amargo propio de la inevitable sensación de tristeza que me produce ver alguien sufrir.  Elvia, con determinación y las habilidades de una profesional, maneja sutilmente el fino balance de mantener a Charly suficientemente cerca y lejos a la vez. Seducido por grotescos y exuberantes despliegues de afecto, de a ratos se distrae sólo por su deseo infinito de posar junto a su acompañante.  De a ratos baja la guardia, y entonces es posible retratarlo de manera más natural y genuina.

Me gusta escribir estas historias.  Paradójicamente, la palabra escrita es para mi una parte integral de mi creación visual.  Al repasar mis notas de campo, procesar la imágenes y conectar los puntos aprendo, sobre mi y sobre las culturas que tengo el privilegio de conocer.  En general dejo pasar un buen tiempo entre el viaje y este proceso, pues es a través de la distancia que tengo la perspectiva para desentrañar los aprendizajes de una manera más profunda y sutil.  Muchas de las cosas que he aprendido sobre la sociedad Guatemalteca han sido a través del trabajo con WINGS, algunas de las cuales puedo ver sutilmente reflejadas en las fotos que hice durante este viaje.